El consumo excesivo de alcohol se sabe que afecta el desarrollo del cerebro de los adolescentes, pero ciertos patrones de actividad cerebral también pueden ayudar a predecir que adolescentes están en riesgo de convertirse en bebedores con problemas, según un estudio realizado por investigadores de la Universidad de California en San Diego Escuela de Medicina y ‘VA San Diego Healthcare System’.

Este estudio se centró en edades de 12 a 16 años, cuyos cerebros fueron escaneados utilizando resonancia magnética funcional (fMRI) antes del inicio del consumo de alcohol, de nuevo a los tres años. Alrededor de la mitad de este grupo empezaron a beber en exceso durante el período de 3 años. Sin embargo, cuando fotografiado antes de comenzar a beber, este grupo ya demostró respuesta menos ‘fMRI’ en las regiones del cerebro vinculadas con anterioridad al consumo excesivo de alcohol.

“Curiosamente, este estudio mostró que los adolescentes que en un principio mostraron una menor activación de ciertas áreas del cerebro tenían un mayor riesgo de convertirse en los grandes bebedores en los próximos tres años”, dijo el investigador principal, Susan Tapert, PhD, profesora de psiquiatría en la Universidad de California en San Diego, la Escuela de Medicina y ‘VA San Diego Healthcare System’.

Con el tiempo, los adolescentes que iniciaron el consumo excesivo de alcohol se mostraron menos eficientes en procesar información.

“Eso es lo contrario de lo que se esperaba, debido a que sus cerebros deben ser cada vez más eficientes a medida que envejecen”, dijo el investigador principal, Lindsay M. Squeglia, PhD de la Universidad de California en San Diego, Departamento de Psiquiatría.

Una vez que este grupo comenzó a beber mucho – definido por episodios de consumo de cuatro o más tragos en una ocasión para las mujeres y cinco o más bebidas para los hombres -sus cerebros ya han comenzado a mostrar los patrones vistos anteriormente en los grandes bebedores: más actividad en ciertas áreas del cerebro cuando trataron de realizar una prueba de memoria. Estas áreas cerebrales incluyen el lóbulo parietal (que ayuda a procesar la información espacial), y el lóbulo frontal (la parte del cerebro involucrada en, entre otras cosas, la memoria a corto plazo, la planificación y organización).

“En el momento que estos jóvenes comenzaron a beber mucho, los datos de la ‘fMRI’ mostraron una mayor actividad frontal y parietal durante una actividad de memoria de trabajo espacial, en comparación con los bebedores moderados, a pesar de un rendimiento equivalente en las actividades y luego de examinar los patrones de activación cerebral antes de comenzar a beber” dijo Squeglia.

Los resultados del estudio suman a la evidencia de que beber en exceso episódicamente durante la adolescencia puede ser seguido por alteraciones sutiles en el funcionamiento cerebral. Pero la investigación también señala que los patrones de respuesta neuronales que podrían indicar un factor de riesgo para el consumo de sustancias en el futuro.

“Nuestros resultados sugieren que podría haber una vulnerabilidad pre-existente, y podrían proporcionar pistas sobre los orígenes biológicos de los problemas con el alcohol”, dijo Squeglia.