Un latido de corazón normal, deja que la sangre fluye constantemente a través del corazón, el cerebro y el resto del cuerpo. Cuando este ritmo normal del corazón se interrumpe, el ritmo anormal resultante, conocido como arritmia, interrumpe el flujo sanguíneo y se ha asociado con los problemas de salud que van desde mareos y fatiga a accidente cerebrovascular y muerte súbita.

El tipo más común de ritmo cardíaco anormal es la fibrilación auricular. Caracterizado por un ritmo irregular muy rápido en las cámaras superiores o auriculares del corazón, fibrilación auricular afecta a más de 2,6 millones de personas en los Estados Unidos y se vuelve más común con la edad. Los síntomas incluyen latidos rápidos del corazón, palpitaciones, mareo, fatiga, falta de aire y dolor de pecho.

La fibrilación auricular es responsable de hasta el 30 por ciento de los accidentes cerebrovasculares en personas mayores de 75 años. Cuando las cámaras auriculares dejan de bombear sangre a un ritmo organizado, la sangre tiende a estancarse y los coágulos de sangre se pueden formar. En particular, los coágulos sanguíneos tienden a formarse en una bolsa denominada apéndice auricular izquierdo que cuelga de la cámara superior izquierda del corazón. Cuando estos coágulos se bombean hacia el cuerpo, pueden bloquear los vasos sanguíneos que conducen al cerebro y causar un derrame cerebral.

No todo el mundo con fibrilación auricular tiene un alto riesgo de accidente cerebrovascular. El riesgo general depende de la presencia de otros factores y se mide mediante un sistema de puntuación de la llamada escala CHADS-VASC. La escala asigna puntos para condiciones tales como la insuficiencia cardíaca congestiva, hipertensión arterial, la edad, diabetes, antecedentes de accidente cerebrovascular y enfermedad vascular.

Los pacientes con fibrilación auricular y tienen una puntuación superior a dos en la suelen utilizar una receta que adelgaza la sangre para reducir el riesgo de accidente cerebrovascular. Hasta hace poco, era Coumadin un medicamento prescrito anticoagulante. Mientras Coumadin es eficaz, puede dar lugar a un aumento de hematomas y sangrado, requiere análisis de sangre semanales para asegurar que la sangre no es demasiado delgada o demasiado gruesa, e incluye algunas restricciones dietéticas.

Dos nuevos anticoagulantes actualmente disponibles en los Estados Unidos, Pradaxa y Xarelto, son equivalentes a Coumadin en la reducción de riesgo de accidente cerebrovascular, pero no requieren pruebas de sangre semanales o restricciones dietéticas. Sin embargo, Coumadin es el único de los tres con un agente de inversión probada – si la sangre se vuelve demasiado delgada, el tratamiento está disponible para resolver el problema de inmediatamente.

Una posible opción para los pacientes con fibrilación auricular que no quieren tomar anticoagulantes es una cirugía poco invasiva más que obstruye o bloquea la orejuela de la aurícula izquierda del corazón, donde la sangre es más probable que se estancan y coagular.

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