Lo más probable es que si trabajas para una gran empresa, recibas un correo electrónico como el que se envió a los empleados de Volkswagen el lunes: La preocupación por el Coronavirus significa algunos límites en los viajes de negocios, todos deben recordar “lavarse las manos con frecuencia” y quedarse en casa si están enfermos.

A medida que la enfermedad viral, llamada COVID-19, continúa propagándose, algunos empleadores están cancelando conferencias y limitando los viajes, revisando los suministros y desempolvando sus planes de preparación para emergencias, tal como lo han hecho para brotes anteriores o para desastres naturales, como huracanes o terremotos.

Todos los lugares de trabajo, dicen los expertos en beneficios corporativos y salud, deberían tener planes que se centren en la preparación, no en el miedo. En la actualidad, los casos de COVID-19 siguen siendo raros en los EE.UU., mucho menos que los casos de gripe estacional.

“Asustar a los empleados no ayuda”, dijo el abogado laboral Mark Neuberger en Miami. “La comunicación con los empleados es crítica. Manténgase en contacto y actualizado” con la última información de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y “no entre en pánico” a los empleados.

Él y otros expertos recomiendan a los empleadores que esbocen políticas sobre teletrabajo, viajes y licencias por enfermedad; que supervisen las recomendaciones de los CDC y los funcionarios de salud locales; y que se abastezcan de los suministros de oficina necesarios y otros productos que podrían verse afectados por una desaceleración de la fabricación mundial.

Los CDC han dicho que el riesgo actual del virus en los EE.UU. es bajo, pero animan a los empleadores a desarrollar planes en caso de que el virus se extienda más, lo que podría resultar en esfuerzos de contención que podrían incluir el cierre de escuelas, la limitación del transporte público o la cancelación de grandes reuniones.

Aún así, aunque los planes de emergencia y las políticas del lugar de trabajo son importantes, se advierte a los empleadores que no deben ir demasiado lejos.

“No pueden hacerlo de manera discriminatoria”, dijo Sara Rosenbaum, profesora de derecho sanitario en la Universidad George Washington. “Lo que más preocupa es que las personas de ascendencia asiática, ya sea que se les señale. Eso sería la prueba A de discriminación”.

Las leyes federales, incluida la Ley de Estadounidenses con Discapacidades y otros estatutos, limitan los tipos de información médica que los empleadores pueden solicitar sobre sus empleados y prohíben la discriminación por discapacidad u otros factores, incluido el origen nacional.

Los tipos de preguntas son importantes.

Los empleadores no pueden, por ejemplo, hacer preguntas que puedan indicar que una persona tiene una condición de salud o una discapacidad subyacente, como por ejemplo: “¿Tiene usted un sistema inmunológico comprometido?”

Pero, durante una pandemia, pueden preguntar si un trabajador tiene síntomas parecidos a los de la gripe, según la guía desarrollada por la Comisión para la Igualdad de Oportunidades en el Empleo en 2009 tras un brote del virus H1N1. Y si es así, pueden enviar a los trabajadores enfermos a sus casas.

Dependiendo de la gravedad del brote, los empleadores también podrían medir la temperatura de los trabajadores, lo que en condiciones normales se consideraría un examen médico y por lo tanto estaría prohibido.

En una pandemia, tomar las temperaturas estaría bien si la enfermedad en cuestión es más grave que la gripe estacional y “se generaliza en la comunidad según lo evalúan las autoridades sanitarias estatales o locales”, dijo la EEOC.

¿Qué pasa con los viajes?

Algunos empleadores están restringiendo los viajes internacionales de negocios. Otros están limitando los viajes a las zonas afectadas. Algunos están pidiendo a los trabajadores que regresan de áreas donde el virus es endémico que se mantengan alejados de la oficina durante 14 días. Ambas empresas tienen su sede cerca de Washington, D.C., pero tienen oficinas e instalaciones en todo el país.

No importa lo que pase, dicen los expertos legales, los empleadores no deben seleccionar a determinados empleados para restricciones de viaje, pruebas de salud, cuarentenas o cualquier otra política.

“Si hay alguna política implementada con respecto a los viajes al extranjero, debería aplicarse a todas las personas que viajan, no sólo a las de una raza, nacionalidad u origen en particular”, dijo Phyllis Pari, una abogada de Connecticut que representa a los empleadores.

Y los empleadores deberían considerar la posibilidad de continuar pagando regularmente a los trabajadores que deben permanecer en sus casas durante 14 días, en lugar de hacerles usar el tiempo de enfermedad o las vacaciones, dijo Neuberger.

De esa manera, no tendrán “empleados descontentos obligados a quedarse en casa que no tendrán vacaciones o tiempo libre por el resto del año”, dijo.

Aún así, algunos empleados podrían sentirse descontentos cuando las empresas sopesen otras decisiones.

Esta misma semana, unos 3.000 empleados de ventas de Workday, una empresa de análisis con sede en California, se enteraron de que no van a disfrutar del sol de Florida desde que la empresa canceló su reunión anual de ventas prevista para principios de marzo en Orlando.

La industria de viajes y convenciones ya está teniendo un éxito. El jueves, tomó otro cuando Facebook dijo que cancelaría su conferencia anual de desarrolladores de software F8 programada para mayo en San José, California, que se esperaba que atrajera a 5,000 personas. Eso llega poco después de que Facebook canceló su cumbre global de mercadeo en San Francisco en marzo.

Mientras que las empresas dicen que están reaccionando con mucha precaución, también están considerando la rapidez con la que el virus se ha propagado -en gran parte debido a los viajes internacionales- después de haber aparecido en China a finales del año pasado. Se han notificado casos en más de 40 países.

Los viajes y las acciones de las aerolíneas fueron los más afectados esta semana, ya que el mercado de valores en general disminuyó, en gran medida por los temores sobre el efecto que COVID-19 podría tener en la economía mundial.

Aún así, muchas convenciones están avanzando, aunque con un mensaje de salud pública similar al que están impulsando muchos empleadores: ¡No entres en pánico, el riesgo es bajo, y lávate las manos!