Más de 40 millones de adultos estadounidenses sufren de enfermedades mentales como ansiedad, depresión y esquizofrenia. Casi seis de cada 10 no están recibiendo tratamiento.

Eso es a menudo porque no pueden encontrar un profesional de salud mental. El sesenta por ciento de los condados de los Estados Unidos carecen de un solo psiquiatra. Más de 110 millones de estadounidenses viven en áreas de escasez de profesionales de salud mental.

Es probable que este déficit se agrave en los próximos años. Más de seis de cada diez psiquiatras activos están cerca de la edad de jubilación. Para 2024, Estados Unidos podría tener un déficit de entre 14,000 y 31,000 psiquiatras, según un estudio publicado en la revista médica Psychiatric Services.

Los graduados de las facultades de medicina internacionales pueden ayudar a llenar este vacío. Estos médicos, muchos de los cuales son ciudadanos estadounidenses que eligieron obtener su título de médico en el extranjero, ya representan una parte significativa de los psiquiatras de nuestro país. Reclutar a más de ellos para practicar en los Estados Unidos mejoraría enormemente la salud mental de los estadounidenses.

Uno de cada cinco adultos en los Estados Unidos vive con una afección de salud mental. Alrededor de 16 millones de personas luchan contra la depresión mayor, según la National Alliance on Mental Illness. Más de 6 millones de personas luchan contra el trastorno bipolar. Y muchos pacientes se enfrentan a múltiples condiciones simultáneamente.

Cada vez es más difícil para ellos encontrar especialistas en salud mental. California, Florida y Texas, los tres estados más poblados de la unión, tienen menos de la mitad del número de psiquiatras que necesitan para satisfacer la demanda de los pacientes. En las zonas rurales, el 95 por ciento de los profesionales de la salud mental dicen que no pueden manejar las necesidades de sus comunidades.

Los graduados internacionales de medicina están bien equipados para cubrir estas carencias. Ya representan casi un tercio de los psiquiatras de nuestro país, y aproximadamente una cuarta parte de todos los médicos del país.

Los especialistas internacionales tienden a administrar a poblaciones de alta necesidad. Ellos representan más del 35 porciento de los residentes activos de la psiquiatría que se especializan en el tratamiento de adolescentes y niños. Su trabajo es crucial, dado que el 20 por ciento de los niños de entre 13 y 18 años sufren de una condición de salud mental.

Los graduados internacionales de medicina también tienden a ejercer en áreas de alta necesidad. En lugares donde tres cuartas partes de la población no son blancos, más de un tercio de los médicos en ejercicio se graduaron de las facultades de medicina internacionales. Los médicos formados en el extranjero están “más dispuestos que sus homólogos graduados en medicina de Estados Unidos a ejercer en zonas rurales remotas”, según un informe del American College of Physicians.

Los médicos capacitados en el extranjero ofrecen atención de primera clase, a veces incluso mejor que sus homólogos capacitados en el país. Un estudio realizado en 2017 en la BMJ, una revista médica, encontró que los pacientes tratados por graduados médicos internacionales tenían tasas de mortalidad más bajas que los tratados por graduados médicos estadounidenses.

Este año, los IMGs coincidieron con las residencias de EE.UU. a la tasa más alta desde 1991. Muchos de estos nuevos médicos son ciudadanos estadounidenses que regresan a sus hogares para ejercer la medicina. Más del 60 por ciento de los graduados de las facultades de medicina del Caribe, por ejemplo, son ciudadanos estadounidenses.

Estados Unidos necesita miles de psiquiatras adicionales para satisfacer la demanda de servicios de salud mental de los pacientes. La nación debe buscar en el extranjero, en las escuelas de medicina internacionales, para encontrarlos.